The abandoned Village of Houtouwan

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      I first learned about the Hotouwan Village sometime in early 2016. I had planned to travel through Europe for a month with my kids during the month of July of that year and upon returning to China, my girlfriend and travel partner had our next adventure all planned out.

I had been in China only for a year and my knowledge of the language was (and still is) very basic. To that point I mostly enjoyed staying in the small town where I worked and during the weekends, once a month a trip to Shanghai sufficed. During the National Holidays, I would plan to go somewhere far, but particularly it would be out of the country. I felt I had to get out of China to breathe fresh air; although going camping to the Great Wall was on my top list.

We left Shanghai the 6th of August 2016 and after arriving at the at the Nan Pu passenger station 南浦客运站, where with the massive groups of people there, we managed to purchase a bus and boat ticket for RMB 122. After taking a bus from Nan Pu Bridge to Shen Jia Wan Port 沈家湾码头 approx 2 hours, we had arrived to the Ferry terminal. From there another hour on a ferry waited for us, but luckily the vessel was comfortable enough to rest during the trip.

Upon arriving at Shengshi Island, we had planned to stay at the Donghai Fishing Village. The distance was quite far from the Ferry terminal and the only way to get there was by taxi. Once we had arrived there, we had been enchanted by the nice view of this little village. It somehow felt like being in a fishing village in my native country (Chile) where there must be thousands of them, or perhaps in our minds, the place seemed as though we where at a small village somewhere on the Italian coast, but incredibly this place was in China. We had been impressed about the place from the moment we had arrived.

We had managed to stay at a small guest house which turned out to be quite comfortable which included breakfast and the option to order lunch and dinner made right at home. The village was quite small and we felt we had to explore more of the island. We had visited the night market right at the edge of the small beach front of the village, but it somehow felt as though we had much more to visit. We had quickly learned that we could rent a motorcycle and soon we were on our way to a new adventure. For a couple hundred Rmb’s we had rented a small 125 cc motorcycle and it was enough for us.

Copia de thumbnail-1 2 A view of Donghai Fishing Village

       Our choice had been right. Renting the motorcycle for a few hours had been a great idea. We had been able to ride up the hill of the village and be able to enjoy the great scenery of the far and beautiful ocean. This place was truly magnificent. The sky was a clear beautiful blue, like I had not seen very often in mainland China. After staying at the fishing village for two nights, it was time to move on.

Copia de thumbnail 2The port of the island of Shengshan

With our heavy backpacks, we were back to the ferry station trying to reach our second destination, the Island of Shengshan and the first major challenge of our journey. Upon arriving at the station, we had been told that without reservation, it was nearly impossible for us to take a ferry to the island. The priority at the ferry station was solely given to locals of the local islands who showed their proper identification. Reservations? How could we reserve a spot on the ferry if there was nowhere to do so? we had told the guy at the counter, who seemed to ignore us and only take care to tend of the local people. Time had passed and frustration had set in for both of us, who felt powerless of the situation. I had managed to release some of the stress by trying to engage in small talk with the villagers at the station that seemed amused with the presence of a Lao Wai (foreigner) there. We had insisted and plead to be given a chance to board the ferry for a couple of hours and finally, they had sold us some remaining open seats of the next departing ferry. We were tired of the long wait and struggle, but quite happy that we had managed to solidify our plan to our next destination.

Copia de thumbnail-4 Dried fish on the island of Shengshan

We had arrived on the island of Shengshan without hotel reservations. We had played our luck by following some Chinese tourists we had met on board that had informed us about this beautiful hotel to stay. The hotel was so nice that for our disappointment, we learned that they were fully booked for the next couple of weeks. After walking for over an hour up and down hill in search of lodging, our heavy backpacks had begun once again to become a burden and making things worse, my sandals had suddenly torn apart, making at each step a slapping sound . With luck, like almost anywhere in China I had previously been, the repair of shoes was a necessity for all people and we had quickly found a street shoe repair stand. In a matter of minutes, my sandals where like new for the price of a Coca Cola.

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After walking around town and asking for the best place to stay, we had managed to find another family home near one of the edges of the island open for bed and breakfast. The home was nice, but the best part of all was how friendly the family was to us. The friendly smiles of the villagers made me feel welcome there. The simple life that most of the people in the island seemed to live made me once again appreciate how fortunate my life was. Everywhere I walked around the island, the curious people turned to look at the foreigner visiting their island. I felt quite important during my stay there.

thumbnail-3Groups of retired men seating outside of a supermarket in the island of Shengshan with not much to do and apparently without a care in the world.

      Walking through the island of Shengshan you would quickly notice that the main source of work and income is the seafood business, particularly abalone and mussel shellfish. Trucks filled with mussels from one end of the island to the various processing plants ran through town all day long and the smell seemed to impregnate the city and our clothing. The center of  town towards the port was filled of stores selling an immense variety of dried seafood, some at very reasonable prices and others ridiculously expensive, due to quality, size and other factors that only the very knowledgeable of the product would be able to understand. Walking through the Main Street the market came alive with fresh fish, and a huge variety of fresh seafood. We had managed to buy some fresh squid to take back home.

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The purpose of our trip to the island of Shengshan had been to visit a unique place that many times has made the news and one of the places in China that recently has called the attention of many national and international tourists; the abandoned village of Houtouwan.

The then fishing village had been home to around 3,000 fishermen, but sometime in the 1990’s it had been abandoned, now only being inhabited by a handful of people and overtaken by lush green ivy and roots.

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According to reports and asking an older couple that had sold us water and also cooked for tourist visiting the place, the now abandoned fishing village of Houtouwan had been left behind by its people due to new generations not wanting to continue on their parents    footsteps of working on the fishing industry and leaving to bigger cities. Another factor had been the accessibility to reach the village, which meant then mostly by boat, thus making it difficult during the bad weather season.

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The day visit to the village had included a walk of about an hour all uphill from the home we had stayed, to then descend into the village through a narrow dirt trail that tested our  hiking skills. We had exhausted our cameras with the vivid colorful greenery of the Ivys overtaking the abandoned structures and the roots that seemed to violently entered and invaded the homes through windows, doors and even through the roof.

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Our visit to the abandoned fishing village of Houtouwan had been a great experience and days later we had left the island of Shengshan hoping to return someday.


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La villa abandonada de Houtouwan


Aprendí sobre la villa de Hotouwan a principios de 2016. Había planeado viajar por Europa durante un mes con mis hijos en el mes de julio de ese año y al regresar a China, mi novia y compañera de viajes tenía nuestra próxima aventura completamente planeada.

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Había vivido en China solo por un año y mi conocimiento del idioma era (y sigue siendo) muy básico. Hasta entonces, la mayoría de las veces me gustaba quedarme en la pequeña ciudad donde trabajaba y durante los fines de semana, una vez al mes un viaje a Shanghái era suficiente. Durante las Fiestas Nacionales, planeaba ir a algún lugar lejano, pero particularmente sería fuera del país. Sentía que tenía que salir de China para respirar aire fresco; aunque ir a acampar a la Gran Muralla estaba en mi lista principal.

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Salimos de Shanghái el 6 de agosto de 2016 y después de llegar a la estación de pasajeros Nan Pu 南浦 客运站, donde entre los grupos masivos de personas allí, logramos comprar un billete de autobús y ferry por RMB 122. Después de tomar un autobús desde el puente de Nan Pu a Shen Jia Wan Port 码头 家湾 码头 en aproximadamente 2 horas, habíamos llegado a la terminal de Ferry. Desde allí nos esperaba otra hora en una navegacion, pero afortunadamente la nave era lo suficientemente cómoda para descansar durante el viaje.

Al llegar a la isla Shengshi, habíamos planeado quedarnos en el pueblo pesquero de Donghai. La distancia era bastante lejos de la terminal de Ferry y la única forma de llegar allí era en taxi. Una vez que llegamos, nos había encantado la hermosa vista de este pequeño poblado. De alguna manera me sentí como si estuviera en un pueblo de pescadores en mi país natal (Chile) donde debe haber miles de ellos, o tal vez en nuestras mentes, el lugar parecía como si estuviéramos en un pequeño pueblo en algún lugar de las costas italianas, pero increíblemente este el lugar estaba en China. Nos había impresionado el lugar desde el momento en que llegamos.

Nos las arreglamos para quedarnos en una pequeña casa de huéspedes que resultó ser bastante cómoda, esta incluía el desayuno y la opción de pedir el almuerzo y la cena hechos en casa. El pueblo era bastante pequeño y sentimos que teníamos que explorar más de la isla. Habíamos visitado el mercado nocturno justo al borde de la pequeña playa frente al pueblo, pero de alguna manera parecía que teníamos mucho más que visitar. Rápidamente aprendimos que podíamos alquilar una motocicleta y pronto estábamos en camino a una nueva aventura. Por un par de cientos de Rmb’s habíamos alquilado una pequeña motocicleta de 125 cc que fue suficiente para nosotros.

Nuestra elección había sido correcta. Alquilar la motocicleta durante unas horas fue una gran idea. Habíamos podido subir la colina de la aldea y poder disfrutar del gran paisaje del lejano y hermoso océano con un clima estupendo. Este lugar fue realmente magnífico. El cielo era de un hermoso azul claro y con unas pocas nubes, algo que no había visto muy a menudo en la China continental. Después de pasar dos noches en el pueblo de pescadores, era hora de seguir nuestro viaje.

Con nuestras pesadas mochilas, volvimos a la estación de transbordadores tratando de llegar a nuestro segundo destino, la isla de Shengshan, y el primer gran desafío de nuestro viaje. Al llegar a la estación, nos habían dicho que, sin previa reservación, era casi imposible para nosotros tomar un ferry a la isla. La prioridad en la estación de transbordadores se les daba únicamente a los habitantes de las islas locales que mostraban su identificación. ¿Reservas? ¿Cómo podríamos reservar un lugar en el ferry si no había lugar para hacerlo? Le habíamos dicho al chico del mostrador, que parecía ignorarnos y solo se ocupaba de atender a la gente local. El tiempo había pasado y nos sentíamos frustrados ante la situación. Logré liberar parte del estrés tratando de entablar una pequeña charla con los aldeanos en la estación que parecían un poco asombrados y entretenidos con la presencia de un Lao Wai (extranjero) en aquel lugar. Habíamos insistido y suplicado por un par de horas que nos dieran la oportunidad de abordar el ferry, que finalmente nos habían vendido algunos asientos restantes del próximo ferry que pronto partiría. Estábamos cansados ​​de la larga espera y la lucha, pero bastante felices de haber logrado consolidar nuestro plan para nuestro próximo destino.

Llegamos a la isla de Shengshan sin reservas de hotel. Habíamos jugado nuestra suerte siguiendo a algunos turistas chinos que habíamos conocido a bordo y que nos habían informado sobre un hermoso hotel para hospedarnos. Al llegar, el hotel era tan agradable y hermoso que, para nuestra decepción, nos enteramos de que estaba completos para las próximas dos semanas. Después de caminar durante más de una hora cuesta arriba y cuesta abajo en busca de alojamiento, nuestras pesadas mochilas habían empezado una vez más a convertirse en una carga y empeorar las cosas, mis sandalias se habían desgarrado de repente, haciendo a cada paso un sonido de bofetadas. Con suerte, como casi en cualquier parte de China que había estado anteriormente, la reparación de los zapatos era una necesidad para todas las personas y rápidamente encontramos un puesto de reparación de calzado en la calle. En cuestión de minutos, mis sandalias habían sido arregladas y estaban listas para continuar camino por el precio de una Coca Cola.

Después de caminar por la ciudad y preguntar por el mejor lugar para alojarnos, logramos encontrar otra casa familiar cerca de uno de los bordes de la isla abierta para alojamiento y desayuno. La casa era agradable, pero la mejor parte de todo fue lo amigable que era la familia. Las amistosas sonrisas de los aldeanos me hicieron sentir bienvenido en aquel lugar. La vida sencilla en la que parecía vivir la mayoría de la gente de la isla me hizo apreciar una vez más cuán afortunada era mi vida. Dondequiera que caminaba por la isla, los curiosos se volvían para mirar al extranjero que visitaba su isla. Me sentí bastante importante durante mi estancia allí.

Al caminar por la isla de Shengshan, se notaba rápidamente que la principal fuente de trabajo e ingresos es el negocio de los mariscos, en particular los mariscos de abulón y mejillón. Los camiones llenos de mejillones desde un extremo de la isla a las diversas plantas de procesamiento corrían por las calles a toda hora del día y el olor parecía impregnar la ciudad y nuestra ropa. El centro de la ciudad hacia el puerto estaba lleno de tiendas que vendían una inmensa variedad de mariscos secos, algunos a precios muy razonables y otros ridículamente caros, debido a la calidad, tamaño y otros factores que solo el conocedor del producto podría entender. Al caminar por la calle principal, el mercado cobró vida con pescados llegados al puerto y una gran variedad de mariscos frescos. Nos las arreglamos para comprar un poco de calamar fresco para llevar a casa.

El propósito de nuestro viaje a la isla de Shengshan fue visitar un lugar único que muchas veces había sido noticia y uno de los lugares en China que recientemente ha llamado la atención de muchos turistas nacionales e internacionales; la villa abandonada de pescadores de Houtouwan. La entonces villa había sido el hogar de unos 3.000 pescadores, pero en algún momento en la década de 1990 había sido abandonada. Hoy en día, la villa está poblada por tan solo por un puñado de personas y cubierto por la exuberante hiedra verde y raíces.

Según informes y preguntando a una pareja mayor que nos había vendido agua y también cocinado para turistas que visitaban el lugar, el pueblo pesquero de Houtouwan ahora abandonado había quedado atrás debido a que las nuevas generaciones no querían seguir los pasos de sus padres en la labor pesquera y yéndose a ciudades más grandes.

La visita de un día al pueblo incluyó una caminata de aproximadamente una hora en subida desde la casa en la que nos alojamos, para luego descender a la villa a través de un estrecho sendero de tierra que puso a prueba nuestras habilidades de senderismo. Habíamos agotado las memorias de nuestras cámaras con el vívido y colorido verdor de la hiedra que sobrepasaba las estructuras abandonadas y las raíces que parecían haber entrado violentamente e invadir las casas a través de ventanas, puertas e incluso por los techos.

Nuestra visita a la villa pesquera abandonada de Houtouwan había sido una gran experiencia y días más tarde habíamos dejado la isla de Shengshan con la esperanza de regresar algún día.


Sources / Fuentes:



One thought on “The abandoned Village of Houtouwan

  1. The article was a great read the surreal effect of the photographs, it’s as if the village is frozen in time. I look forward to reading your next article!!!!!!!!

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